Triunfo no Passo Kasserine

PARA todas as batalhas, o historiador John Keegan observou certa vez, são em certo grau desastres.



A Batalha de Kasserine Pass - na verdade uma série de batalhas em fevereiro de 1943, quando tropas americanas brutas tiveram seus primeiros grandes encontros no campo de batalha com o exército alemão - há muito tempo é considerada um dos piores desastres já sofridos pelo Exército dos Estados Unidos. GIs inexperientes e nervosos, oprimidos e assolados por rumores e caos, abandonaram suas posições, destruíram seus suprimentos, obstruíram as estradas em uma fuga precipitada ou simplesmente desapareceram na noite. Em 10 dias, as forças americanas em pânico foram arremessadas para trás 50 milhas, perdendo 183 tanques e quase 7.000 homens, incluindo 300 mortos e 3.000 desaparecidos.

Mesmo depois de tantos anos, o general Omar Bradley escreveu pouco antes de sua morte em 1981, me dói refletir sobre aquele desastre. Foi provavelmente o pior desempenho das tropas do Exército dos EUA em toda a sua orgulhosa história. Para os americanos em casa, escreveu o historiador Martin Blumenson, o evento foi incrível. Isso abalou os alicerces de sua fé, extinguiu o entusiasmo brilhante que antecipava a vitória rápida e, o pior de tudo, levantou dúvidas de que os justos necessariamente triunfaram.

Mas mesmo vitórias podem ser fracassos, e Kasserine também foi uma oportunidade perdida catastrófica para os alemães, um ponto mal percebido na época e ainda hoje nem sempre totalmente apreciado. Em Kasserine, o outrora aparentemente invencível comandante panzer Erwin Rommel - cansado, doente, irritado com as dúvidas de Hitler e oficiais rivais - mostrou-se hesitante e indeciso, desperdiçando a última esperança real do exército alemão de manter sua posição no Norte da África.

Duas semanas após o que seria sua última vitória no campo de batalha de toda a guerra, Rommel, enfraquecido pela icterícia e completamente desmoralizado, despediu-se choroso de sua equipe e embarcou em um avião para uma cura de saúde há muito adiada, declarando que para tentar aguentar na África era agora um simples suicídio. Se ele tivesse corajosamente continuado para o leste para atacar o enorme depósito de suprimentos dos Aliados na Argélia, o curso da guerra poderia ter mudado. Mas do jeito que estava, seu triunfo em Kasserine provaria apenas uma breve pausa para os alemães em uma maré aliada imparável que lançaria o Eixo para fora da Tunísia poucos meses depois, abrindo caminho para a invasão aliada da Itália naquele verão.

A experiência também confirmaria o gênio americano duradouro para enfrentar erros e lucrar até com catástrofes. As autópsias da batalha mostrariam que a derrota teve menos a ver com a falta de treinamento - ou como os aliados britânicos mais experientes da América rapidamente afirmaram, a falta de vontade de lutar dos americanos arrogantes, verdes e superconfiantes - do que com os princípios fundamentais falhas na doutrina de batalha, comando e organização.

Muitas unidades americanas de fato lutaram com bravura surpreendente contra probabilidades incalculáveis, e dentro de semanas o Exército dos EUA instituiria mudanças organizacionais e táticas abrangentes - particularmente no apoio aéreo e na doutrina de combate com armadura - que apagariam a mancha de Kasserine com uma série de vitórias decisivas.

T A acusação britânica de que os americanos eram arrogantes, verdes e sem espírito de luta não era infundada. A atitude prevalecente entre os soldados-militares, admitiu um oficial americano, era que toda a campanha norte-africana era apenas mais uma manobra com munição real. Os desembarques levemente opostos na Argélia em novembro de 1942 na Operação Tocha, durante a qual cerca de 107.000 soldados americanos encontraram apenas resistência simbólica das forças francesas de Vichy (que então rapidamente se renderam e trocaram de lado), criaram um excesso de confiança generalizado e uma sensação de vitória inevitável. Estávamos muito seguros de nós mesmos - muito seguros, lembrou um tenente, um observador avançado na artilharia recém-saído do ROTC de Yale. Nada poderia nos impedir. Sabíamos tudo sobre como esmagar os nazistas.

Eles também tinham uma noção irreal de quanto tempo o trabalho iria durar, escreveu o correspondente do New York Times, Drew Middleton: Oficiais e homens encararam a captura da Maison Blanche e de Argel como uma espécie de jogo de futebol. Muitos pareciam sentir que, uma vez que esses dois objetivos fossem alcançados, a temporada acabaria e eles iriam para casa.

As unidades da Guarda Nacional, que formavam o núcleo da 34ª Divisão de Infantaria que se encontraria no centro do desastre de Kasserine, não tinham habilidades básicas de soldado e sobrevivência nas primeiras semanas. As unidades da Guarda em tempos de paz eram mais como clubes fraternos do que organizações militares, e seus oficiais e homens eram, como Martin Blumenson observou, fisicamente fracos e indisciplinados, ... ignorantes dos manuais de campo, incapazes de fazer o reconhecimento adequado e geralmente deficientes em unidades básicas e pequenas Treinamento. Muitos soldados chegaram à Tunísia sem saber como usar as armas que lhes foram fornecidas (notadamente bazucas e minas), como proteger seus flancos, procedimentos para identificar amigos e inimigos ou como lutar à noite.

Mesmo uma habilidade tão simples como se proteger teve que ser aprendida da maneira mais difícil sob fogo real, especialmente fogo de aeronaves. Treinar em uma sala de exercícios era uma coisa; ser metralhado por um Messerschmitt era outra. (Em uma carta para sua esposa, George S. Patton descreveu o procedimento que todos logo aprenderam: Se você vir o avião a tempo, você pára o carro e corre como um louco por 50 metros fora da estrada e se deita. Parece muito indigno, mas todos fazem isso.)

Ainda mais sombria foi a lição que os soldados americanos tiveram de aprender sobre a inadequação das trincheiras abertas. Uma trincheira era basicamente uma depressão rasa, profunda o suficiente para um homem se esticar em toda a extensão, com o corpo logo abaixo do nível do solo. Fornecia proteção contra o fogo de metralhadora e projéteis fundidos para explodir com o impacto no solo. Mas, para rajadas de ar ou metralhadoras de aeronaves, as trincheiras abertas eram simplesmente um assassinato, lembrou um jovem oficial. Tínhamos que aprender isso também por experiência ... quando os tanques de Rommel começaram a passar. Esses motoristas de tanques adoravam trincheiras com americanos nelas. Eles iriam correr seus passos direto para a trincheira, depois dar meia volta - como um moedor de carne ... Não poderia ter acontecido se eles estivessem em tocas de raposa. Era cansativo e um incômodo danado cavar um buraco para si mesmo toda vez que você para por cinco ou dez minutos, o tenente continuou - e ainda mais incômodo cavar uma trincheira na altura dos ombros - mas como ele e seus colegas soldados reconheceram, é muito mais divertido estar cansado e vivo do que descansado e morto.

eu Em meados de dezembro de 1942, reagindo rapidamente aos desembarques americanos, Hitler enviou forças da Sicília para os principais portos de Túnis e Bizerte, no nordeste da Tunísia. Em janeiro, 100.000 homens do 5º Exército Panzer sob o comando do General Hans-Jürgen von Arnim pousaram junto com uma força formidável da Luftwaffe de caças Messerschmitt e bombardeiros de mergulho Stuka. Enquanto isso, o Panzerarmee Afrika de Rommel, executando uma hábil retirada de combate pela Líbia à frente do Oitavo Exército britânico, estava entrando na Tunísia pelo sul.

Os Aliados ocuparam a metade ocidental do país e mantiveram uma linha mal defendida no topo de uma cadeia de montanhas norte-sul, a Dorsal Oriental, que dividia o país quase em dois. Sem forças suficientes para tomar a ofensiva, o General Dwight D. Eisenhower cancelou um plano proposto para enviar uma coluna blindada dirigindo para o leste para o oceano para cortar a planície costeira em duas e impedir que os dois exércitos alemães se unissem; em vez disso, ele ordenou que a força americana que chegava, o II Corpo de exército, reforçasse as defesas francesas e britânicas das passagens da Dorsal Oriental e, enquanto isso, realizasse ataques para manter o inimigo desequilibrado até o momento certo para uma ofensiva em grande escala.

Na escuridão da madrugada de 30 de janeiro, 30 panzers romperam Faïd Pass, no centro da Dorsal Oriental, e atingiram uma força de 1.000 infantaria francesa mal equipada. Uma segunda força de panzer e infantaria deu uma volta 10 milhas ao sul e surgiu por trás, cercando os defensores sitiados.

Um apelo desesperado dos franceses por ajuda foi respondido por uma lamentavelmente pequena força-tarefa blindada americana da 1ª Divisão Blindada comandada por um cavalheiro ex.
oficial de cavalaria, Brigadeiro General Raymond McQuillin. Até mesmo seus admiradores o chamavam de Velho Mac. McQuillin passou a maior parte do dia avançando cautelosamente, mas no meio da tarde - 11 quilômetros de Faïd - decidiu parar durante a noite e adiar o contra-ataque até a manhã seguinte.

No dia seguinte, sua força fragmentada de 17 tanques Sherman avançou, diretamente para o brilho do sol nascente e direto para uma armadilha: canhões alemães de 88 mm abriram-se de posições ocultas nas abordagens a oeste da passagem, e em 10 minutos o ataque foi um desastre, 9 dos tanques em chamas. Um contra-ataque de infantaria igualmente abortivo falhou no dia seguinte, deixando a passagem crucial firmemente nas mãos dos alemães.

As recriminações voaram; os franceses, que perderam 900 mortos e desaparecidos, ficaram furiosos com a inépcia americana.

PARA Os soldados mericanos, especialmente os de infantaria, eram sem dúvida deficientes em treinamento e experiência. Mas havia mais do que isso. Os petroleiros da 1ª Divisão Blindada passaram o verão na Irlanda passando por um regime de treinamento tão duro e realista quanto qualquer força blindada do mundo. As tripulações dos tanques aprimoraram suas habilidades atirando em alvos móveis, manobrando na chuva e na lama e em trilhas montanhosas íngremes e coordenando-se com a artilharia. A divisão também participou de duas manobras em grande escala do Exército dos EUA em 1941 na Louisiana e nas Carolinas. Foi, como observa um estudo recente do Exército dos EUA, um nível sem precedentes de treinamento pré-desdobramento. O verdadeiro problema com o desempenho dos americanos em seus primeiros encontros com os panzers de Rommel não era que a 1ª Divisão Blindada estava mal treinada, concluiu o estudo, mas que estava razoavelmente bem treinada na execução de uma doutrina fatalmente falha.

O Exército dos EUA interpretou mal o papel do tanque na guerra de armas combinadas moderna, um equívoco reforçado por uma leitura errada das lições da blitzkrieg alemã em toda a França em 1940. A doutrina americana exigia que os tanques avançassem e invadissem a retaguarda inimiga fracamente protegida , muito na moda tradicionalmente desempenhada pela cavalaria. Nesse ínterim, a responsabilidade primária pela neutralização da armadura inimiga recairia sobre os destruidores de tanques, batalhões quase independentes equipados com canhões de 37 mm ou 75 mm montados em caminhões blindados leves ou meias-lagartas. As tripulações de tanques americanos tinham a certeza de que, no campo de batalha moderno, os tanques não lutariam contra outros tanques, e que a velocidade era mais importante do que a coordenação próxima com a infantaria e a artilharia.

Combinando essa doutrina defeituosa, os americanos eram liderados por comandantes fatalmente falhos, ninguém mais do que o general Lloyd R. Fredendall, comandante do II Corpo de exército. Cinquenta e nove anos, obstinado, impaciente, inclinado a tirar conclusões precipitadas nas palavras de seu colega general Lucian Truscott, Fredendall se destacou como um hábil professor e administrador na Primeira Guerra Mundial e nos anos entre guerras, mas nunca liderou tropas em combate.

Fredendall foi dado a pronunciamentos de slogans e gíria de durão que mal escondiam seu próprio pensamento confuso e imprecisão, gritando ordens como Vá esmague-os, vá pegá-los de uma vez, acabe com os italianos, puxe um Stonewall Jackson, Use seus tanques e empurre - então explodindo em fúria se um subordinado ousasse pedir esclarecimentos.

Ele mal visitava o front, mas era um microgerenciador compulsivo, dispensando relatórios de inteligência, contornando comandantes de divisão e brigada e ordenando disposições exatas de unidades até o nível da companhia. Durante semanas, ele teve 200 engenheiros cavando, explodindo e despejando concreto para construir um vasto bunker à prova de bombas para seu posto de comando, 160 quilômetros atrás em um cânion inacessível perto de Tebessa, na Argélia. Este monumento à sua própria segurança foi, disse Bradley mais tarde, uma vergonha para todos os soldados americanos.

Fredendall repetidamente ignorou as sugestões de cima de Eisenhower e os apelos de baixo do comandante da 1ª Divisão Blindada, General Orlando Ward, para manter a força blindada concentrada como uma única reserva móvel que pudesse contra-atacar com força para repelir qualquer novo impulso alemão para o oeste das passagens dorsais orientais. Em vez disso, tentando se proteger contra todas as possibilidades e, ao mesmo tempo, protegendo contra nenhuma, ele distribuiu os tanques da 1ª Divisão por uma frente de 80 milhas em pequenas unidades e paralisou ainda mais a força ao impor uma estrutura de comando bizantina: Ward tinha o controle direto de apenas uma fração de sua própria divisão.

J apenas antes da meia-noite de 13 de fevereiro, o general Eisenhower chegou à pequena cidade de Sidi bou Zid, no cruzamento das estradas, para inspecionar unidades da 1ª Divisão Blindada e da 34ª Divisão de Infantaria, que haviam recebido ordens para reforçar as defesas a oeste de Faïd após a captura alemã da passagem em 30 de janeiro. Em suas memórias, Eisenhower escreveria que ficara perturbado com o que viu, mas que não seria apropriado interferir nas decisões táticas do comandante no local.

Na verdade, já não havia nada além de interferência de alto e longe - por Fredendall, que emitiu ordens para Ward especificando onde colocar seus homens e tanques, como empregar artilharia e conduzir patrulhas, até mesmo onde amarrar fios e colocar minas. Óbvio para todos, exceto Fredendall - e especialmente óbvio para os soldados em cena - era que, por melhor que parecessem em um mapa do quartel-general, as disposições estavam todas erradas.

Fredendall instruíra especificamente Ward para manter duas colinas isoladas que flanqueavam a estrada que partia da passagem, com um regimento de infantaria e uma companhia de tanques em cada uma. Mais duas companhias de tanques deveriam ser mantidas como uma pequena reserva em Sidi bou Zid. Mas as colinas estavam muito distantes para permitir que as forças apoiassem umas às outras e provavelmente seriam simplesmente cercadas e isoladas se os alemães atacassem, congelando os defensores no lugar.

Foi exatamente isso o que aconteceu. Às 6h30 da manhã seguinte, 100 panzers fervilharam pela passagem e se dividiram em duas colunas que envolveram rapidamente Djebel Lessouda, o norte das duas colinas.

McQuillin, no comando do batalhão de tanques em Sidi bou Zid, ordenou um contra-ataque que ressaltou perfeitamente a impossibilidade de substituir a sã doutrina por bravura. Para agravar o erro operacional de enviar uma unidade de uma divisão blindada para o combate aos poucos, e sem coordenação com a própria infantaria e artilharia da divisão, a carga dos americanos foi uma farsa tática. A coluna americana de 50 tanques e destruidores de tanques avançou corajosamente direto para a força Panzer que se aproximava. Suas três dúzias de tanques Sherman tinham uma vantagem significativa de poder de fogo sobre os Panzer III alemães: seus projéteis de 75 mm podiam perfurar os tanques alemães a 1.500 jardas, três vezes a distância efetiva dos canhões menores de 50 mm dos alemães. Mas, em vez de usar a mobilidade inerente do tanque para manobrar, flanquear, usar cobertura e ocultação e posicionar o inimigo - e assim explorar essa vantagem de poder de fogo - os americanos avançaram a toda velocidade em uma estreita formação de campo de parada.

Em Djebel Ksaira, a colina ao sul, o coronel Thomas D. Drake observou o ataque americano desmoronar enquanto Sherman após Sherman explodiu em chamas, os sobreviventes trocando de marcha desesperadamente enquanto lutavam para se proteger. Seus homens também viram o que estava acontecendo. Alcançando McQuillin em um telefone de campo, Drake relatou que as tropas de McQuillin estavam abandonando suas posições e ele estava perdendo seu apoio de artilharia.

Você não sabe o que está dizendo, insistiu McQuillin. Eles estão apenas mudando de posição.

Mudando de posição, inferno, Drake respondeu. Eu reconheço o pânico quando vejo isso.
Mas logo outra voz veio ao telefone com uma mensagem da sede de McQuillin: General McQuillin está saindo e você deve ficar aqui. Então a linha morreu prontamente.

Uma força de alívio convocada às pressas de outro batalhão de tanques da 1ª Divisão Blindada chegou na tarde seguinte e teve o mesmo destino ao tentar resgatar 1.900 soldados de infantaria ainda resistindo em Djebel Ksaira e uma crista próxima. Mais uma vez, as tripulações dos tanques alemães ficaram surpresas com o fracasso dos americanos em se espalhar e manobrar, simplesmente derrubando-os um após o outro. Dos 52 tanques americanos que partiram para o ataque, 46 foram destruídos ou abandonados.
Depois que a noite caiu, as unidades de infantaria presas tentaram fazer seu caminho para o oeste em segurança o melhor que podiam, por meio das forças alemãs que agora os cercavam completamente. Apenas algumas centenas conseguiram. Drake e todos, exceto um de seus oficiais - e mais de 1.400 de seus homens - foram capturados.

T O colapso americano em Sidi bou Zid determinou tudo o que se seguiu nos dias de pânico que se espalharam pelo oeste. Fredendall continuou a reunir contra-ataques graduais que foram engolidos em sucessão pelo rolo compressor de Rommel. Na noite de 20 de fevereiro, as unidades líderes do Afrika Korps de Rommel haviam passado pelas passagens ao redor de Kasserine que controlavam as estradas do norte e do oeste. O Major General Ernie Harmon, comandante da 2ª Divisão Blindada, recebeu ordens apressadas de Eisenhower para assumir o controle do desastre e restaurar a situação. Ele encontrou uma cena de pesadelo em sua viagem de 160 quilômetros para a frente, enquanto ele e seu ajudante eram repetidamente expulsos da estrada por soldados que fugiam para o outro lado.

Foi a primeira - e única - vez em que vi um exército americano em debandada, escreveu Harmon mais tarde. Jipes, caminhões, veículos com rodas de todos os tipos imagináveis ​​corriam estrada acima em nossa direção, às vezes congestionados dois ou até três lado a lado. Era óbvio que só havia uma coisa na cabeça dos motoristas em pânico: fugir da frente, fugir para algum lugar onde não houvesse tiroteio.

Para acompanhar o sucesso alemão, von Arnim do 5º Exército Panzer agora queria que Rommel seguisse para o norte, para Le Kef, que atingiria o flanco do Primeiro Exército Britânico localizado no norte da Tunísia. Rommel era favorável a um ataque rápido e ousado a oeste contra Tebessa e seu enorme depósito de suprimentos, do qual toda a força aliada dependia, e solicitou que a 10ª e a 21ª Divisões Panzer fossem adicionadas à sua força.

Agora foi a vez dos alemães cair na disputa e indecisão. Rommel mais tarde culparia a todos, exceto a si mesmo, e quando finalmente recebeu ordens de dar-lhe as divisões, mas incluindo Le Kef como um de seus objetivos gerais, ele chamou isso de uma inacreditável miopia. A verdade é que as ordens eram suficientemente ambíguas para deixá-lo proceder como disse que desejava.

Mas os dias de atraso passados ​​discutindo com von Arnim - e talvez um senso crescente da futilidade final da posição do exército alemão na África após meses de retirada - pareciam ter afetado a confiança de Rommel. Com uma abundância de cautela tão diferente de sua reputação, Rommel passou a violar um dos preceitos mais básicos da guerra, dividindo sua força em três: o Afrika Korps continuando a oeste, a 10ª Divisão Panzer ao norte até Le Kef através do Passo Kasserine e da cidade de Thala, e o 21º em uma rota paralela a Le Kef, 20 milhas a leste por Sbiba. O atraso e a divisão de seus recursos deram aos britânicos e americanos tempo finalmente para lançar poderosas forças de artilharia na brecha, parando Rommel em todos os três eixos de seu avanço.

Na tarde de 22 de fevereiro, o marechal de campo Albert Kesselring, comandante-chefe de todas as forças do Eixo no Mediterrâneo, encontrou-se com Rommel em seu posto de comando de campo na passagem de Kasserine e o encontrou anormalmente desanimado: seu coração não estava em sua tarefa e ele abordou-o com pouca confiança, Kesselring notou. Ambos concordaram que a ofensiva acabou e que a retirada era agora a única opção.

F ou sua vitória de Pirro Rommel recebeu o comando de todas as forças do Eixo na Tunísia. Em contraste, a humilhação dos americanos os galvanizou em reformas rápidas e abrangentes. A disfunção e as disputas do comando do exército alemão decorreram diretamente do estilo de liderança feudal de Hitler; no Exército dos EUA, o fracasso em Kasserine foi muito mais simplesmente o resultado de indivíduos incompetentes, e Eisenhower hesitou apenas brevemente antes de cabeças rolarem. Fredendall foi substituído por Patton como comandante do II Corpo de exército, McQuillin e vários outros oficiais superiores de tanques e infantaria foram dispensados ​​do comando (assim como o oficial de inteligência de Eisenhower), e a complicada estrutura de comando foi endireitada.

Mais importante ainda, o livro sobre a doutrina dos tanques foi jogado pela janela. Um relatório do General Harmon sobre as lições das campanhas da Tunísia ressaltou a necessidade de tanques, artilharia e infantaria para coordenar de perto suas manobras, para manter comunicação de rádio constante e agir metodicamente - para esquecer a falsa ideia de treinamento de enviar tanques que fervem a estrada para contatar o inimigo, a prática que custou tantos tanques e baixas em Sidi bou Zid.

Os procedimentos de apoio aéreo também foram completamente revisados ​​poucos dias após o desastre de Kasserine. Os americanos adotaram o modelo britânico extremamente bem-sucedido lançado pelo marechal da Força Aérea Arthur Coningham, garantindo que o poder aéreo fosse coordenado com a ação terrestre - algo terrivelmente ausente durante as operações Kasserine. Eles também garantiram que as forças aéreas não fossem desperdiçadas em defesas estáticas ou
demandas infinitas por unidades terrestres para seus próprios guarda-chuvas de ar pessoais.

Eisenhower pessoalmente assumiu a responsabilidade por permitir a dispersão fatalmente falha das forças americanas; foi, observou Rick Atkinson, uma das virtudes de Ike que ele estudou seus erros. O princípio da massa - a máxima de Clausewitz para sincronizar e fazer valer todos os elementos de uma força de combate para um efeito decisivo - foi uma das lições mais elementares que um comandante aprende, mas não havia nada como uma surra no mundo real para esclarecer o ponto de vista . Foi a Batalha de Sidi bou Zid que sublinhou da maneira mais prática possível o axioma freqüentemente repetido de que uma divisão blindada deve sempre ser usada em massa, escreveu um oficial da 1ª Divisão Blindada em um relatório para a história oficial do Exército. Depois disso, no Exército americano, sempre foi.

Stephen Budiansky é um ex-correspondente de segurança nacional, vice-editor e editor estrangeiro da revista de notícias semanaisU.S. News & World Reporte o ex-editor de Washington da revista científicaNatureza.Budiansky escreveu extensivamente sobre história militar e relações exteriores. Seu último livro éLuta perigosa: guerra intrépida da América com a Grã-Bretanha em alto mar, 1812-1815(Viga).