Tornado mais mortal de Oklahoma

Veio sem aviso, chovendo o inferno sobre todos em seu caminho. Em uma terra acostumada à morte caindo do céu, o tornado Woodward de 9 de abril de 1947 ainda é considerado o mais mortal a atingir Oklahoma. Em seu rastro estavam os corpos de 185 mortos, mais de 1.000 feridos e um mistério que permanece sem solução 60 anos depois: o que aconteceu com Joan Gay Croft, de 4 anos, que foi levada do hospital local por dois homens não identificados no rescaldo da terrível tempestade?



Poucos dias antes, uma baixa quente do Pacífico chegara à costa e colidiu com uma forte frente fria perto de Amarillo, Texas. Os ventos ao norte de Amarillo atingiram a velocidade de mais de 160 km / h. Seis grandes tornados surgiram de uma tempestade que muitos descreveram como semelhante a uma nuvem atômica em forma de cogumelo. O tornado que devastou Woodward tocou primeiro o solo perto de Canadian, Texas. Sua base media 2 milhas de diâmetro e manteve essa dimensão assassina por seis horas enquanto viajava por 160 milhas a velocidades que chegavam a 50 mph.

Às 7 horas da noite. atingiu Glazier, Texas, cerca de 14 milhas do Canadá, matando 16 pessoas e destruindo 25 estruturas. Na vizinha Higgins, o tornado destruiu todos, exceto três edifícios. Uma mulher que se arrastou para debaixo da cama para se proteger foi sugada pelas molas de arame quando o tornado passou diretamente sobre sua casa. Ela foi uma das 45 pessoas mortas na cidade.

Embora Glazier e Higgins estivessem devastados, nenhuma palavra do desastre que se aproximava chegou às cidades de Oklahoma, do outro lado da fronteira com oTexas Panhandle. Era o terceiro dia de uma greve telefônica nacional, e apenas as operadoras de emergência operavam as centrais telefônicas em todo o país. Grace Nix e Bertha Wiggins eram as operadoras de plantão em Woodward quando receberam o primeiro aviso. A operadora em Shattuck, Oklahoma, a menos de 20 milhas de Higgins, ligou para perguntar se eles estavam bem. De Shattuck, o operador observava uma enorme nuvem negra se movendo em direção a Woodward. Poucos minutos depois, uma segunda ligação veio da pequena cidade de Cestos, ao sul. Há uma nuvem escura sobre Woodward, disse a operadora do Cestos às duas mulheres. Parece terrível!

O horário da ligação era às 20h. Às 8:15, o tornado arrasou a pequena cidade agrícola de Gage, 21 milhas a sudoeste de Woodward. O funil de 2 milhas de largura rapidamente se agitou através dos arbustos de artemísia do oeste de Oklahoma, destruindo 60 casas de fazenda e matando oito pessoas enquanto corria para o nordeste em direção a Woodward.

Quando a forma distinta de funil chegou a Fargo, a próxima cidade agrícola, Leroy Fennimore, de 8 anos, correu pela rua principal gritando: Vamos ter um tornado! Yippee! Ele tinha ouvido falar sobre tornados, mas nunca tinha visto um. Segundos depois, Fargo foi nivelado. Woodward estava a apenas 12 minutos de distância.

Muitos na comunidade de 5.000 pessoas comentaram sobre como o ar estava abafado naquela noite. Fora isso, era uma noite comum de quarta-feira. As igrejas realizavam cultos e outras atividades. Os dois cinemas do centro estavam cheios de alunos do ensino médio.Ingrid Bergmanestava estrelando Rage in Heaven no Woodward Theatre, enquanto o Terry Theatre exibia The Devil on Wheels. Alguns quarteirões abaixo, o salão de bilhar local tinha seus clientes habituais. A banda do colégio tinha acabado de ensaiar para sua viagem a Alva, Oklahoma, no dia seguinte. Dois alunos ficaram para praticar um pouco mais enquanto Paul Nelson montava em sua bicicleta e voltava para casa.

O Dr. Joe Duer, médico-chefe do Hospital Woodward de 28 leitos, estava entrando no Gill’s Cafe para sua xícara de café ritual enquanto Erwin Walker passava de carro a caminho do trabalho na usina elétrica no lado norte da cidade.

O vento soprava forte agora. Grandes gotas de chuva respingaram nas calçadas, seguidas de granizo. Paul Nelson estava ficando encharcado enquanto pedalava com mais força contra o vento, o granizo batendo em suas costas. Quando o tornado passou sobre o Lago Experimental no lado oeste da cidade, ele sugou a água tingida de vermelho pelo solo argiloso típico de Oklahoma. O nível do lago caiu cerca de 30 centímetros. Eram 20h42.

Na usina, Walker viu o funil vindo diretamente para ele. Linhas elétricas ativas estavam se partindo por toda a Woodward. Walker acionou o interruptor mestre, cortando a energia da cidade, assim que o tornado atingiu o centro do edifício. Walker foi morto, mas seu ato foi creditado mais tarde por salvar inúmeras vidas.

George MacLaren geralmente ficava no salão de sinuca até as 23h. Mas quando ele estava prestes a entrar, ele notou as árvores totalmente crescidas no parque próximo se curvando até o chão. Ele sinalizou para um táxi e foi para casa.

Em seu café, Gill Gillard tinha acabado de encher a xícara de um cliente. O rat-tat-tat do granizo caindo chamou a atenção de todos. Gillard se virou para olhar o barômetro pendurado na parede - ele havia atingido o fundo do poço. Então as luzes se apagaram e Woodward caiu na escuridão, exceto pela violenta tempestade elétrica diretamente sobre suas cabeças, lançando imagens breves em volta como enormes luzes estroboscópicas.

O táxi de MacLaren foi golpeado por fortes ventos enquanto ziguezagueava pelas ruas residenciais para evitar árvores derrubadas e linhas de energia. Mas quando MacLaren saiu do táxi, tudo estava calmo. Sem vento, sem granizo, sem chuva. Então ele percebeu as folhas das árvores subindo direto para o céu noturno. Ele correu pela varanda dos fundos e entrou na casa no momento em que o cercado da varanda foi arrancado.

MacLaren gritou para seus filhos descerem enquanto ele corria para a sala de estar. Houve um rugido estrondoso, repetidamente descrito pelos sobreviventes como o som de um trem de carga caindo sobre eles. O filho de MacLaren, Gayner, observou o topo das paredes da sala se separar do teto, voltar ao lugar e depois se separar novamente antes que as janelas implodissem. Ele logo se viu deitado no jardim da frente, a chuva batendo em seu rosto. Seu pai estava sobre os escombros que haviam sido sua casa, tentando encontrar o irmão mais novo de Gayner, Merrit, nos escombros.

Um frio encheu o ar quando granizo e neve começaram a cair. A camiseta que Gayner vestira para dormir estava agora coberta com seu próprio sangue. Ele foi até o pai para ver se ele poderia ajudar. George MacLaren estava puxando tábuas soltas da pilha em pânico para encontrar Merrit quando ele olhou para seu filho ensanguentado. Você está bem? George perguntou. Gayner acenou com a cabeça e seu pai respondeu: Vá procurar ajuda! Pressa! Gayner correu na direção das grandes fogueiras que iluminavam o centro da cidade. Faltava pouco para as 21 horas.

A essa altura, Paul Nelson, que havia sido atingido com lama vermelha do Lago Experimental enquanto voltava com sua bicicleta para casa, entrou na banheira para limpar a lama estranha quando houve um rugido ensurdecedor repentino. Ele olhou para cima para descobrir que sua casa havia sido retirada. Tudo o que restou foi o chão e o jovem Paul sentado nu na banheira sob a chuva avermelhada. O encanamento anexo havia impedido a banheira de ir com a casa.

Seus amigos que ficaram até tarde para praticar no colégio não tiveram tanta sorte. Seus corpos foram encontrados nos escombros alguns dias depois.

O que parecia um trem rugindo pode ser ouvido dentro dos teatros Woodward e Terry, bem como explosões e gritos de socorro. As pessoas tentaram sair correndo pela porta da frente, mas foram impedidas pela equipe do teatro. Um homem que conseguiu sair do Terry Theatre foi apanhado pelo vento e atirado pelo quarteirão para a morte. De repente, o telhado do prédio cedeu e as pessoas se agacharam sob os assentos do teatro, cujas costas de metal rígido impediam que o teto caído os esmagasse. Um grande e volumoso aparelho de ar-condicionado quebrou uma porta traseira, permitindo que alguns escapassem noite adentro.

Em outro lugar, uma mãe ouviu o tornado chegando e tentou ir para o quarto de seus filhos. Sem aviso, uma parede desabou e a prendeu sobre um aquecedor aceso. Ela podia sentir suas costas começando a queimar. Desesperada, ela agarrou as cortinas de uma janela próxima, puxando-as para baixo e as colocando atrás dela para apagar o fogo.

O centro da cidade estava em chamas enquanto fábricas, armazéns e o supermercado estavam em chamas. Árvores foram arrancadas do solo. Detritos mortais encheram o ar, caindo junto com o granizo, neve e chuva avermelhada. As ruas foram cobertas por escombros, corpos, linhas de energia e árvores derrubadas. Postes de telefone e vigas de madeira foram cravados nas paredes do Tribunal do Condado de Woodward. Acima, o céu ondulava com uma exibição de relâmpagos sobrenaturais.

O tornado de 2 milhas de largura nivelou 100 quarteirões da cidade com velocidades do vento variando de 225 a 440 mph. Ele saiu para o nordeste, viajando perto de 72 km / h em direção à fronteira com o Kansas. Não houve mortes ao longo de sua nova rota, mas mais 36 casas de fazenda foram destruídas na escuridão e mais 30 pessoas ficaram feridas. Em algum lugar a oeste de Alva, o tornado Woodward voltou para a nuvem de tempestade que o gerou.

Em Woodward, o Dr. Duer assumiu o comando do hospital que estava enchendo de pessoas - a maioria delas crianças - muitas das quais tinham fraturas expostas. Isso partiu seu coração, Duer disse mais tarde, olhando para as crianças e priorizando quem deveria ser tratado primeiro. O Baker Hotel foi rapidamente convertido em um hospital para pessoas com ferimentos leves. As janelas do hotel foram explodidas pela tempestade, mas o prédio estava estruturalmente sólido e, eventualmente, havia dois pacientes para cada cama. Todos os pacientes estavam cobertos com lama do Lago Experimental. Não havia água corrente, entretanto, para limpar feridas, lavar pacientes ou dar descarga em vasos sanitários. Os olhos de uma garota estavam tão endurecidos de lama que beliscou um nervo óptico, e ela ficou cega por várias semanas.

Duer segurou um bebê coberto com lascas de madeira. A criança parecia um joio, disse ele sobre o bebê que morreu logo depois. Além disso, ele não podia fazer nada por uma jovem gravemente ferida em uma casa em frente ao hospital. Um 2 × 4 a empalou perto da pélvis. O gramado da frente do hospital foi transformado em um necrotério temporário quando caminhões começaram a subir e descer ruas residenciais para recolher os mortos.

Thelma Irwin era uma jovem mãe de dois filhos. Quando o tornado atingiu, seu marido Raymond, que estava tirando uma soneca no sofá da sala, agarrou seu filho, Joe T., e o segurou no chão. Thelma acabara de correr para o quarto onde sua filhinha, Jennifer, dormia quando o tornado atirou um caminhão de entrega contra a parede. A próxima coisa que Thelma percebeu foi que alguém estava lavando seu rosto com leite enquanto ela estava deitada no gramado da frente. Ela fechou os olhos pelo que pensou ser um breve momento, apenas para sentir que estava sendo erguida. Quando ela os abriu, ela descobriu que estava cercada por corpos sem resposta deitados ao lado e embaixo dela. Ela tentou gritar, mas não conseguiu mover a boca. Então ela perdeu a consciência.

Quando ela acordou novamente, ela descobriu que estava deitada entre os mortos no gramado da frente do hospital, ainda incapaz de fazer um som. De alguma forma, ela chamou a atenção de uma enfermeira que passava e pegou sua mão. Venha cá, doutor, Thelma lembrou-se de ter ouvido a enfermeira dizer. Eu não acho que essa mulher está morta.

Os pesquisadores encontraram um confuso Gayner MacLaren vagando pelas ruas pouco antes da meia-noite e o levaram para o hospital enquanto ele chorava: Meu irmão está preso! Meu irmão está preso! Uma enfermeira o sedou. Ele acordou por volta das 3 da manhã em um berço com uma bandagem avermelhada em volta da cabeça e uma poça de sangue seco embaixo dele. Uma pessoa que ele conhecia na cama ao lado dele disse a ele que Merrit tinha sido morto.

Cenas de mortes horríveis estavam por toda parte. O salão de bilhar onde George MacLaren iria passar a noite tinha sido arrasado. Os cinco homens lá dentro estavam tão mutilados que só podiam ser identificados por seus relógios de pulso. A Sra. Chance, uma senhora idosa, foi sugada para fora de sua casa e foi encontrada em um campo enrolado em arame farpado. Sua neta, que viera a Woodward para visitá-la, foi encontrada na casa coberta com tábuas presas ao corpo por pregos.

A Sra. Boatmann estava a caminho do hospital para se voluntariar quando viu o braço de um bebê saindo da lama. Quando a mãozinha se moveu, ela rapidamente desenterrou o bebê e correu para casa. Ela sentou a criança na pia para limpar a lama de seus olhos, ouvidos e boca.

Uma menina nua coberta de lama vermelha foi levada ao apartamento de Wilma Nelson. Ela envolveu a criança em um cobertor e tentou embalá-la para dormir. Mas de vez em quando a garota começava a gritar e, cada vez que vinha o estrondo de um trovão, ela murmurava: Lá se vai uma carroça esfarrapada descendo a colina. Ao amanhecer, Wilma decidiu lavar a lama da menina com a água da louça que ainda estava na pia da cozinha. Foi quando ela descobriu que a menina estava coberta com lascas de madeira. Ela a levou às pressas para o hospital apenas para ser informada por uma enfermeira que havia ferimentos mais graves para tratar.

O chefe da linha telefônica L.L. Orel e Carl Brown traçaram as linhas ao sul de Woodward por três milhas antes de serem capazes de enviar uma mensagem para a cidade de Oklahoma sobre a devastação. Oito operadoras de telefonia em greve relataram que trabalharam para ajudar na crise; uma semana depois, o sindicato demitiu todos os oito.

Como acontece com todos os tornados, a tempestade Woodward deixou estranhezas em seu rastro. Além de Paul Nelson sentado nu em sua banheira sem casa, centenas de galinhas vagavam sem penas. Uma garrafa de leite estava em pé e imperturbável no topo dos degraus de uma casa que não existia mais. Os filhos adultos de Sam e Jessie Smith abriram caminho através do campo de destroços que era o centro de Woodward, se preparando para o pior. A casa dos Smith estava no centro da destruição, mas eles a encontraram ilesa. Seus pais idosos estavam acordando, sem saber que o tornado havia acontecido.

A ajuda correu enquanto 3 centímetros de neve cobriam Woodward. Com as linhas telefônicas desativadas, os escoteiros locais entregavam mensagens pela cidade em suas bicicletas. Bulldozers gigantes moveram os restos do que haviam sido casas e empresas apenas 48 horas antes. A fechada Woodward Army Air Base foi reaberta para habitação e foi rapidamente apelidada de Tornado Town. Os quartéis foram divididos em apartamentos. Famílias vigiavam os escombros para evitar saques. Um dos culpados foi pego, preso por 18 horas e depois dirigido a 15 milhas da cidade e instruído a começar a andar. Os gravemente feridos foram levados de avião para Oklahoma City, enquanto os casos menos graves foram carregados em vagões de carga e levados de trem para o hospital em Alva.

Os corpos de uma menina loira de 12 anos que roeu as unhas e de uma menina de 6 semanas nunca foram identificados. Alguns especularam que a poderosa tempestade os soprou do Texas, embora o mais longe que se sabe que um corpo humano foi carregado por um tornado tenha sido um quilômetro.

O maior mistério em Woodward, entretanto, era Joan Gay Croft, uma garotinha que simplesmente desapareceu no meio de tanto caos. A criança de quatro anos tinha uma lasca do tamanho de um lápis cravada profundamente na panturrilha esquerda. Sua mãe, Cleta, uma telefonista, foi morta quando o tornado atingiu sua casa. Seu padrasto, Olen, ficou tão ferido que foi transportado para Oklahoma City. Joan e sua meia-irmã, Jerri, acabaram no hospital Woodward, onde, após uma busca frenética, foram localizadas por uma tia. Deixando-as sob os cuidados da equipe, a tia das meninas foi trabalhar como voluntária no hospital em Moreland, a 16 quilômetros ao leste, para onde mais feridos de Woodward foram levados.

Na noite seguinte à tempestade, dois homens vestidos com uniformes cáqui do Exército foram ao hospital e perguntaram por Joan. Quando começaram a carregá-la, Joan chorou, eu não quero deixar minha irmã! Um dos homens foi ouvido dizendo a ela para não se preocupar. Eles prometeram voltar para a garota mais velha.

Os protestos de Joan chamaram a atenção da equipe do hospital, que desafiou os homens. Um deles disse que eram amigos da família e estavam simplesmente levando Joan para outro hospital onde sua família estava esperando. Os homens foram autorizados a sair com a criança. Joan Gay Croft nunca mais foi vista.

Quando soube que Joan havia sido levada, Olen Croft, ainda não totalmente recuperado dos ferimentos, correu de volta para Woodward. Ele e o avô de Joan, Raymond Goble, iam de cidade em cidade postando folhetos e colocando anúncios de pessoas desaparecidas nas estações de rádio locais. Goble morreu logo depois, no entanto, de um ataque cardíaco fulminante. Pelos próximos 40 anos, Olen Croft vasculhou uma pequena e empoeirada cidade de High Plains após a outra, seguindo uma dica, um palpite, um boato de onde Joan poderia estar. Ele morreu em 1986.

Em 1994, a série de TV NBCMistérios não resolvidostransmitiu uma história sobre Joan Croft. Em 48 horas, a tia de Joan recebeu mais de 200 ligações telefônicas com possíveis pistas sobre o paradeiro de sua sobrinha há muito perdida. Um era particularmente intrigante: uma mulher que vivia em Phoenix, Arizona, que tinha o mesmo tipo de sangue de Joan e cuja perna esquerda tinha cicatrizes no mesmo lugar onde Joan havia se ferido na noite do tornado. Um membro da família Croft até ficou com a mulher por duas semanas e estava convencido de que quase 50 anos de buscas finalmente haviam chegado ao fim. Mas os testes de DNA mostraram que a mulher não era parente dos Croft.

A família Croft nunca especulou publicamente sobre a identidade dos dois homens ou por que levaram Joan. Mas os pesquisadores locais K.P. Simpson, quem se interessouMistérios não resolvidosna história, e seu filho, Rick, desenvolveu algumas teorias próprias.

Primeiro, Olen Croft tinha algum dinheiro. Ele não era o que você chamaria de rico, disse Rick Simpson. Mas ele estava em melhor situação do que a maioria em Woodward na época. Joan poderia ter sido sequestrada para obter resgate, mas nenhum pedido de resgate jamais apareceu.

A segunda teoria é que a família da mãe de Joan pode tê-la levado depois de saber que Cleta havia sido morta. Você tem dois homens entrando no hospital e perguntando por ela pelo nome, disse Simpson. Como eles saberiam o nome dela? E por que os homens perguntaram por ela pelo nome e não por sua meia-irmã? De acordo com Simpson, as autoridades de Woodward e o próprio Olen Croft questionaram a família de Cleta. Eles não encontraram nada que sugerisse que a família sabia alguma coisa sobre o desaparecimento de Joan. Até hoje, o paradeiro de Joan Gay Croft é desconhecido.


Este artigo foi escrito por Mike Coppock e publicado originalmente na edição de abril de 2007 daHistória americanaRevista. Para mais artigos excelentes, inscreva-se em História americana revista hoje!