A batalha dos homens da montanha pelas Carolinas

O major britânico Patrick Ferguson cai de sua montaria, atingido por uma rajada de rifle rebelde em Kings Mountain no outono de 1780. (Anne S.K. Brown Military Collection, Brown University Library)
O major britânico Patrick Ferguson cai de sua montaria, atingido por uma rajada de rifle rebelde em Kings Mountain no outono de 1780. (Anne S.K. Brown Military Collection, Brown University Library)

'Avistando a silhueta de Ferguson contra o céu, os rebeldes dispararam uma saraivada de rifle, atingindo o major com pelo menos sete balas.



Para aqueles que viviam além dos Montes Apalaches, a Revolução Americana foi uma guerra distante que começou nas aldeias da Nova Inglaterra e preocupou lugares como Nova York e Filadélfia. A maioria das pessoas das montanhas altas, como eram chamadas, descendia de imigrantes que não tinham vindo da Inglaterra, mas de um vasto território irlandês conhecido como Ulster Plantation. Esses escoceses-irlandeses desafiaram a proclamação de 1763 do rei George III que proibia os assentamentos privados a oeste das montanhas. Eles reivindicaram o deserto proibido para si mesmos, derrubando árvores para limpar a terra para pequenas fazendas, construindo cabanas de madeira com piso de terra, cultivando o que precisavam e vivendo como quisessem - um povo à parte.

Sua vida baixa, preguiçosa, vagabunda, pagã e infernal chocou um missionário anglicano enviado às montanhas em 1766 para convertê-los. Ele tinha dificuldade especial em desviar os olhos das moças, que tinham uma prática muito incomum, da qual não consigo afastá-los. Eles puxam sua mudança tão apertada quanto possível ao corpo e prendem-na perto de mostrar [sic] a redondeza de seus seios e cinturas delgadas (pois geralmente têm formas finas) e puxam sua anágua perto de seus quadris para mostrar a delicadeza de seus membros.

O missionário cobiçoso estava testemunhando uma nova raça americana: pessoas que não haviam migrado da Inglaterra, pessoas para as quais a Escócia era uma memória folclórica, um lugar que poucos deles tinham visto. E, como presbiterianos, eles haviam evitado a estrutura hierárquica da Igreja Anglicana em favor da democracia da capela. Como um ministro da Carolina do Norte - e Patriota - explicou as crenças presbiterianas: O Criador há muito implantou na natureza do homem a capacidade de responsabilidade cívica. Deus ensinou os homens a se considerarem Seus mordomos, deu-lhes talentos e oportunidades e esperava que eles tirassem o máximo proveito dessas investiduras.

Na primavera de 1780, a Revolução não era mais remota. O exército britânico invadiu o Sul em uma campanha destinada a dividir as colônias e forçar o fim da guerra. A estratégia sulista se baseava na suposição de que os conservadores locais - ou legalistas, como se chamavam - lutariam ao lado das tropas britânicas e ajudariam a restaurar o domínio real.

Nunca na história da América do Norte britânica tanto sangue foi derramado quanto foi derramado na guerra civil que assolou a Revolução. O major-general do Exército Continental Nathanael Greene, comandante das forças rebeldes no Sul, escreveu a um colega oficial que os Whigs e os Conservadores se perseguem com a mais implacável [menos] fúria, matando e destruindo uns aos outros onde quer que se encontrem ... saqueando uns aos outros e cometer assassinatos privados.

Charleston e grandes áreas das Carolinas caíram para as tropas do rei. Um oficial britânico gabou-se de seu desejo, logo realizado, de alugar [sic] uma listra e estrela da bandeira rebelde quando a Geórgia se tornou novamente uma colônia real. Em setembro de 1780, o Exército Continental não distribuiu grande concentração de tropas em nenhum lugar do sul. As forças do rei e seus amigos Tory estavam acomodados na região, seus flancos cobertos pelo mar a leste e pela barreira de montanha a oeste. Os rebeldes tímidos sugeriram que havia chegado o momento de simplesmente permitir que todos esses três estados voltassem ao status de colônia sob seus ocupantes.

No final de setembro, o tenente-general Lord Charles Cornwallis decidiu expandir o controle da Grã-Bretanha sobre o Sul liderando seu exército através da Carolina do Norte e na Virgínia. Ele ordenou que o major Patrick Ferguson e os voluntários americanos, uma milícia conservadora, protegessem o flanco ocidental britânico. Cornwallis tinha grande confiança em Ferguson, que estava encarregado de recrutar e treinar os milhares de conservadores do sul que se alistaram para lutar pelo rei.

Um estrategista de infantaria obstinado, Ferguson era, nas palavras de um subordinado Tory, bem informado na arte da guerra. Ele produziu milicianos bem treinados, ensinando recrutas a seguir os sinais de seu apito de prata, para que pudessem entender suas ordens mesmo quando o terreno ou a névoa da guerra o obscurecessem de vista. O oficial britânico foi o inventor do rifle Ferguson, que disparava cerca de cinco tiros por minuto. (Ao demonstrar seu rifle diante do Rei George, Ferguson brincou que, embora pudesse disparar sete tiros aleatórios por minuto, eu não poderia me comprometer a derrubar cinco de seus inimigos majestosos [sic] naquele tempo.)

Nascido na Escócia em 1744, Ferguson serviu como soldado desde os 17 anos. Em 11 de setembro de 1777, Batalha de Brandywine, ele liderou uma empresa de rifles cujos homens usaram a arma que ele inventou. Uma bala de mosquete Patriot quebrou o cotovelo direito de Ferguson naquele dia, e ele nunca mais foi capaz de dobrar aquele braço. Ele voltou ao serviço em maio de 1778 e aprendeu sozinho a atirar, cercar e empunhar um sabre com o braço esquerdo.

Seguindo a prática de Cornwallis, Ferguson vinha pressionando os rebeldes da Carolina a assinar juramentos de lealdade e receber perdões, como cerca de 1.400 homens fizeram em Augusta, Geórgia. Mas tantos homens da montanha se recusaram a assinar os juramentos que um furioso Ferguson enviou um prisioneiro Whig em liberdade condicional para as montanhas com um aviso: se os rebeldes não desistissem de sua oposição às armas britânicas, ele marcharia com seu exército sobre as montanhas, enforcaria seus líderes e devastaria seu país com fogo e espada.

O prisioneiro trouxe o aviso a um coronel da milícia rebelde em uma parte da Carolina do Norte que hoje é o Tennessee. Enfurecido com a ameaça, o oficial se encontrou imediatamente com um líder rebelde vizinho. Eles concordaram que só havia uma maneira de responder à ameaça britânica: reunir o maior número possível de homens e atacar primeiro em Ferguson. Um terceiro líder de milícia do sertão da Virgínia logo apareceu, trazendo seus homens.

Em 25 de setembro, os líderes da milícia - incluindo os coronéis Isaac Shelby, Samuel Phillips, John Sevier, William Campbell, Arthur Campbell, Charles McDowell e Andrew Hampton - reuniram suas tropas no rio Watauga em um posto avançado chamado Sycamore Shoals (perto da atual Elizabethton , Tenn.). O ministro presbiteriano Samuel Doak dirigiu-se aos irregulares armados de rifles da Virgínia, Geórgia e Carolinas. O inimigo está marchando para cá para destruir seus lares (…) Saí, então, com a força de sua masculinidade, em auxílio de seus irmãos, na defesa de sua liberdade e na proteção de seus lares.

Quando o exército improvisado deixou Sycamore Shoals, mais homens se juntaram a ele. A força não tinha trem de suprimentos, nenhuma autorização do Exército Continental e nenhuma estrutura militar, exceto os coronéis da milícia e um punhado de oficiais escolhidos no caminho. Os homens, a maioria montados, carregavam o que precisavam e empurravam o gado ao longo da trilha para se alimentar. Mais caçadores do que soldados, a maioria não carregava mosquetes, preferindo os rifles americanos de cano longo e pequeno calibre mais precisos. Partindo não para lutar por uma nação, mas para defender suas cabanas e remendos de algodão e milho, os irregulares rumaram para o sul em busca de Ferguson e suas tropas conservadoras.

Os milicianos cavalgavam ou caminhavam por uma estrada selvagem que atravessava montanhas - uma com mais de um quilômetro de altura - até as encostas orientais de Blue Ridge na Carolina do Norte. Em um ponto da jornada de 330 milhas, o exército se dividiu em dois grupos, novamente juntando forças perto da fronteira entre Carolina do Norte e Carolina do Sul. Os voluntários continuaram chegando. Como o exército se aproximou poucos dias de sua presa, os homens somavam mais de 1.000.

Ferguson, indo para o norte para cobrir o flanco oeste de Cornwallis, deve se alimentar das plantações legalistas. Em vez disso, ele costumava encontrar rebeldes. Em um assentamento, por exemplo, um oficial conservador surpreso ao encontrar os rebeldes mais violentos que já vi, principalmente as jovens. Ferguson, ciente de que um exército desorganizado o estava perseguindo, jogou com os temores dos conservadores locais ao emitir uma proclamação de advertência sobre a chegada iminente dos homens atrasados, um termo britânico depreciativo para os colonos que viviam além do território oficialmente sancionado.

Eu digo, escreveu Ferguson, se você deseja ser imobilizado, roubado e assassinado e ver suas esposas e filhas, em quatro dias, abusadas pela escória da humanidade; em suma, se você deseja ou merece viver e levar o nome de homens, agarre seus braços em um momento e corra para o acampamento. ... Se você escolher [sic] para ser degradado para todo o sempre por um grupo de vira-latas, diga isso de uma vez e deixe suas mulheres virarem as costas para você e procurar homens de verdade para protegê-las.

Em 1 ° de outubro, Ferguson, informado por espiões que seus perseguidores estavam em seu encalço, enviou um mensageiro a Cornwallis com um pedido urgente de reforços: Estou marchando em sua direção por uma estrada que sai de Cherokee Ford, ao norte de Kings Mountain. Trezentos ou quatrocentos bons soldados, em parte dragões, acabariam com esse negócio. Algo deve ser feito logo.

Perto da fronteira das Carolinas, Ferguson acampou com seus 1.100 homens ao longo de uma crista rochosa chamada Kings Mountain, que se erguia 150 pés acima de seus arredores. Os caçadores locais haviam limpado a cordilheira de árvores para atrair veados, que preferiam uma orla da floresta. (Os caçadores podem derrubar um veado a 200 metros.)

Depois de se estabelecer no topo da montanha, Ferguson escreveu uma carta a um oficial conservador e amigo que havia sido professor em Nova Jersey: Entre você e eu, houve uma inundação de bárbaros, bem maior do que o esperado. Se Ferguson estava preocupado, ele não demonstrou. Ele tinha duas mulheres com ele. Um saiu antes do início do tiroteio.

Em 7 de outubro, um destacamento veloz de cerca de 900 homens da montanha, junto com outros rebeldes a leste das montanhas, localizou o acampamento no topo da montanha de Ferguson. Eles desmontaram, silenciosamente cercaram a crista e começaram a escalar. Uma chuva recente encharcou o chão atapetado da floresta, abafando os passos dos milicianos e mantendo qualquer poeira reveladora. Sabendo que, como eles, as tropas conservadoras não estariam usando uniformes, os soldados rebeldes colocaram pedaços de papel branco em seus chapéus para distinguir o amigo do inimigo - os homens de Ferguson usavam ramos de pinheiro. Atacando com um grito, os rebeldes formaram um círculo de fogo enquanto subiam, lançando fogo preciso de rifle contra os conservadores, recuando brevemente diante das baionetas desesperadas do inimigo, em seguida, subindo novamente enquanto os homens de Ferguson recuavam encosta acima.

Durante a batalha de uma hora, Ferguson piou em seu apito de prata e reuniu seus homens, montando seu cavalo branco de um ponto forte a outro. Ele usava uma camisa de caça xadrez vermelha sobre o uniforme, tornando-se um alvo visível. Ao avistar a silhueta dele contra o céu, alguns rebeldes dispararam uma barragem de rifle, atingindo Ferguson com pelo menos sete balas. O capitão Abraham DePeyster, um conservador de Nova York, assumiu o comando e rapidamente ergueu uma bandeira branca. Mas os rebeldes vingativos continuaram atirando, até que um de seus oficiais gritou: Não mate mais! É assassinato! Finalmente, os disparos morreram e os oficiais rebeldes avançaram para aceitar a rendição dos legalistas derrotados.

No dia seguinte, os conservadores locais vieram procurar seus entes queridos. Seus maridos, pais e irmãos jaziam aos montes, enquanto outros jaziam feridos ou morrendo, escreveu um rebelde. Mais de 200 conservadores morreram imediatamente, e ninguém sabe quantos dos 160 feridos sobreviveram. Uma turma de trabalho enterrou às pressas Ferguson, supostamente embrulhado em couro de vaca, em uma cova rasa.

Os rebeldes, que perderam 29 homens, levaram cerca de 700 prisioneiros. Em cortes marciais de pele de tambor, eles condenaram 36 daqueles infelizes conservadores à morte. Eles enforcaram nove à luz de tochas, três de cada vez, no galho de um grande carvalho. Enquanto mais três aguardavam o laço, os oficiais rebeldes conseguiram impedir o derramamento de sangue. Os rebeldes mais tarde executaram outro prisioneiro por tentar escapar. Um número desconhecido, de acordo com um sobrevivente, exausto de fadiga e incapaz de acompanhar, foi abatido e pisado até a morte na lama.

King's Mountain foi um réquiem para os conservadores em toda a América. Pois a realidade da Revolução se desenrolou naquele cume da Carolina: o único súdito britânico na batalha foi Ferguson. Todos os outros eram americanos, e aqueles que escolheram lutar pelo rei George III escolheram o lado perdedor.

O general Sir Henry Clinton, comandante-chefe das forças britânicas na América do Norte, mais tarde se referiu à Batalha de Kings Mountain como o primeiro elo de uma cadeia de males que culminou na perda total da América. Após a derrota de Ferguson, Cornwallis recuou para a Carolina do Sul. O Congresso Continental convocou Nathanael Greene para liderar o novo exército do Sul, que finalmente expulsou Cornwallis das Carolinas e entrou na Virgínia, onde, em Yorktown, George Washington forjou o último elo.

Para ler mais, Thomas Allen recomenda:The Road to Guilford Courthouse: A Revolução Americana nas Carolinas, por John Buchanan, eA Estratégia do Sul: Conquista da Carolina do Sul e Geórgia pela Grã-Bretanha, 1775-1780, por David K. Wilson.